Los castores, ingenieros de la naturaleza


Gran cantidad de animales crean sus propios hogares en donde criar a sus crías, almacenar comida, refugiarse de las inclemencias del tiempo, etc. Pero ninguno construye a tan grande escala como lo hacen los castores.
Estos animales pesan cerca de 20 kilos y miden un metro de largo (incluyendo su cola). Con sus afilados dientes pueden derribar árboles de hasta un metro de diámetro. Los diques que construyen pueden tener cientos de metros de longitud y cuatro metros de profundidad. Construyen canales de más de trescientos metros de largo en los que hacen flotar troncos y ramas. Sus madrigueras poseen entradas subacuáticas.

Especies de castores

Castor europeo y castor canadiense. Prácticamente son iguales por lo que se hace confuso dividirlos en dos clases.
  • El castor europeo habita en el sur de Noruega y generalmente vive en madrigueras cavadas a orillas del río no construye diques.
  • El castor canadiense vive en las zonas septentrionales de América del Norte. Este construye diques y madrigueras.

Características

El cuerpo del castor tiene un perfil netamente aerodinámico que le facilita el nado subacuático. Un detalle a destacar es su cola, ancha, plana y escamosa, que mide unos 35 cm. de largo y es de color gris pardo. Esta tiene múltiples usos, remo, punto de apoyo y paleta. Golpeando con ella en el agua avisa la existencia de un peligro. Este llamado puede ser detectado por sus congéneres hasta una distancia de un kilómetro.
Cuando los castores nadan, sus patas anteriores se pliegan hacia atrás, el impulso lo consigue con las extremidades traseras. Sobresale del agua solo la parte superior de su cabeza.
Los dedos de las patas posteriores se encuentran unidos lo que les facilita el impulso mientras nadan. Su piel se compone de dos capas, la más exterior de pelos largos y ásperos y una más fina que es muy apreciada en la industria peletera. La dirección de los pelos es de adelante hacia atrás para disminuir la resistencia al agua.
Los castores son los hábiles ingenieros del reino animal y para desarrollar sus tareas se valen de sus afilados dientes y uñas delanteras.

El dique y la madriguera

Los castores construyen diques para formar embalses en donde sitúan su madriguera. El dique se compone de troncos, piedras, barro y ramas. Este es erigido en una zona en la que abundan los árboles que el castor consume (abedul, fresno, sauce y chopo).
La madriguera puede construirse tanto al borde del embalse como en una pequeña isla natural. Esta construcción tiene forma de cúpula y tiene cimientos de troncos y barro. Solamente se encuentran unidas las ramas que forman las paredes mientras que el tejado posee ramas sin unir. De esta manera se asegura la ventilación del hogar. El piso queda por encima del nivel del embalse y puede tener una forma escalonada que permita que los lugares destinados al descanso queden sobre las aberturas de los túneles de entrada y salida. Estos huecos permiten el acceso al piso de ramas sumergido y al embalse.

Embalse de castor - Embalse -
 
Actividades de construcción

Para talar un árbol, el castor se apoya sobre su cola, las patas delanteras las sitúa sobre el tronco mientras que las traseras se mantienen separadas para lograr un mayor punto de apoyo. Con sus dientes delanteros roe la madera. Una vez derribado el árbol, cortan el tronco en trozos de aproximadamente un metro y medio de largo. Luego llevan los troncos al agua y los hacen flotar hasta el lugar de la construcción.
Los troncos los colocan paralelos a la dirección de la corriente y los unen con piedras y barro. Una vez finalizado el dique logran que el nivel de agua sea el adecuado para poder ingresar en su hogar y llegar al lugar dedicado al almacenamiento de alimentos. Una abertura en el dique sirve para eliminar exceso de agua.
Los castores pueden construir varios diques corriente debajo de la cosa y otros tanto corriente arriba.

Grupos sociales

Cada embalse se encuentra habitado por un grupo familiar que puede tener hasta doce integrantes. Un macho y una hembra viven junto a sus dos últimas camadas. Los castores alcanzan su adultez a los tres años y en ese momento son expulsados del grupo.
El apareamiento se produce entre los meses de enero y marzo. Las primeras crías nacen en el mes de mayo. En promedio nacen 3 o 4 castores aunque pueden existir casos de hasta 8.
Durante el verano no solo consumen la corteza de los árboles anteriormente nombrados sino se alimentan de raíces y brotes tiernos.
Los embalses de los castores son habitados también por ranas, peces, pequeños mamíferos y aves acuáticas.

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